jueves, agosto 31, 2006

De tsunamis, manglares y ciencia


El tsunami que a finales de 2004 golpeó varios países de Asia y África, dejó un saldo de más de doscientos mil personas muertas y a más de 2 millones sin hogar, y se estiman pérdidas por 6 billones de dólares. Los pronósticos de recuperación de muchas regiones afectadas son muy sombríos, y las conclusiones obtenidas hasta la fecha no parecen suficientes como para hacernos suponer un avance significativo en el manejo y control de riesgos para esa y otras regiones vulnerables a los tsunamis en el resto del mundo. -Digo esto, conciente de la instalación y exitoso funcionamiento de la red de monitoreo de tsunamis en esa región, ya que si bien, esta red de alerta es muy importante pero no suficiente-

En noviembre de 2005 apareció publicado en la revista Estuarine Coastal & Shelf Science un trabajo que me llamó la atención porque hablaba de la importancia del manglar como defensa ante tsunamis, y más aún porque me pareció un poco macabro el uso de algunas variables utilizadas en el análisis. Habrá que decir que este tipo de análisis resultan imprescindibles una vez suceden estas catástrofes, y aunque no han sido pocos los trabajos que apuntan a destacar la importancia de la cubierta vegetal costera contra las intrusiones marinas, de manera sorpresiva dió lugar a una saga de réplica-contrarréplica que bien vale la pena analizar porque se expone de manera simple y clara (entre otras cosas) el proceso de generación del conocimiento científico.

El trabajo mencionado analiza información proveniente de una pequeña línea costera en la India en la cual se localizan 18 poblados de pescadores, un complejo estuarino y dos formaciones de manglar. La base de datos con la que realizan el análisis considera características de los poblados como distancia del mar y elevación (snm), vegetación y número de muertes humanas (hombres, mujeres, niños) con las que se elaboró un índice de perdidas materiales y humanas per/cápita/localidad. Los autores (Kathiresan & Rajendran, 2005) realizarón un análisis estadístico por demás sencillo y concluyeron que la presencia de manglar ayuda a mitigar los efectos del tsunami y se relaciona de manera inversa con las perdidas humanas y materiales. Los resultados también indican que la elevación y la distancia a la que se ubican los poblados también influyen; mas alto y más distante de la costa, menos pérdidas. Incluso se llega a recomendar a las especies de Rizophora como la mejor barrera vegetal y a sugerir la distancia mínima de 1 km entre la playa y las poblaciones humana.

Kerr, Baird y Campbell (2006) publicaron en la misma revista (ECSS) una réplica al trabajo anterior, en el que argumentan lo siguiente: 1) las ecuaciones de regresión lineal simple que emplearon para relacionar los rasgos fisiográficos costeros con la perdida de vidas estuvo mal planteado, 2) los datos no presentaban una distribución normal y por ende requerían una transformación, 3) errores al no poder establecer con claridad relaciones de covariación entre las variables independientes, y 4) autocorrelación de las variables entre los sitios o poblados. Por tal motivo, reanalizan los datos y los resultados conducen a conclusiones diferentes. La aparente asociación entre la vegetación y la mortalidad, es debida a un efecto enmascarado, y no es la vegetación sino la elevación y la distancia los factores que más logran evitar las pérdidas humanas. Los autores no dudan de que la vegetación no pueda en general mitigar el daño de un tsunami, pero debe evitarse sobreestimar su capacidad protectora y crear falsas expectativas de seguridad.

Finalmente, Vermaat y Thampanya (2006), se han sumado a la discusión y reanalizaron los mismos datos. Difieren de los anteriores autores (Kerr et al., 2006) en la necesidad de transformar los datos y en los supuestos de autocorrelación de las variables espaciales. Coinciden con la necesidad de discriminar efectos y emplean una ANOVA utilizando a la distancia y la elevación de los poblados como covariables. Los resultados indican que la pérdida de vidas y daños materiales fue mayor en los poblados que no contaban con barreras de manglar, esto por encima del efecto de la distancia y la elevación. Por supuesto también se demuestra el peso que la distancia y la elevación tienen en la mortalidad y pérdidas materiales.

Podemos observar como diferencias en los análisis estadísticos empleados, nos llevan a resultados diferentes y contradictorios, aún a pesar de analizar los mismos datos. Los primeros autores (Kathiresan & Rajendran, 2005), utilizaron un análisis demasiado sencillo (regresión lineal simple), Kerr et al. (2006) en su réplica emplea un regresión múltiple (steepwise), y finalmente Vermaat y Thampanya (2006), analizaron la covarianza. Nadie duda (o casi nadie) de que el manglar, constituya una barrera inestimable para defenderse en caso de tsunamis y oleajes producidos por huracanes, al igual que la ubicación de los poblados (distancia y elevación). Sin embargo aspectos como la pendiente y otros rasgos topográficos en la conformación de la planicie costera también juegan un papel importante, y estos rasgos varían para cada localidad. La hora del día a la que suceden estos siniestros, determinan la ubicación de la población humana, ya que no es lo mismo que los tome dormidos o por la mañana cuando la gente ha salido y probablemente se encuentren dispersos y alejados de sus casas. La posibilidad de llegar a conclusiones más confiables, está determinada por la capacidad de integrar bases de datos más completas y rigurosas. Hay que recordar que estos análisis se realizan en una extensión de costa de tan sólo 25 km, y que el tsunami afectó decenas de miles de km de línea costera Por supuesto las condiciones socioeconómicas de los sitios donde suceden estas desgracias condicionan esa capacidad de generar y procesar información que a la postre podría ser determinante en la prevención y manejo de riesgos. Por las dudas, en muchas regiones de la India y del sudeste asiático han comenzado con ambiciosos programas de reforestación de sus manglares.

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